Medicii nu știu de ce unele celule devin celule modificate, în timp ce altele nu suferă această transformare. Pentru majoritatea celor care suferă de leucemia acută limfoblastică (LAL), nu există semne clare care să indice cauzele bolii.

Pentru această boală există puțin factori de risc. Expunerea la doze mari de radioterapie, utilizată în tratarea altor tipuri de cancer este unul dintre factorii de risc. Cercetătorii continuă să studieze și alți posibili factori de risc. Ei au descoperit că rata de ocurență a LAL este diferită în diferite părți ale lumii. Țările mai dezvoltate și grupurile cu un statut social mai ridicat tind să aibă o rată crescută de apariție a LAL. Acest lucru i-a făcut pe cercetători să exploreze relația dintre LAL și un anumit stil de viață, analizând diferiți factori economici și de mediu, dar nu s-a ajuns încă la nici o concluzie fermă, ceea ce sugerează că mulți factori pot fi implicați. Un copil care este supus unui număr mare de radiografii poate avea un risc crescut de îmbolnăvire cu LAL; însă este nevoie de mai multe studii pentru a confirma aceste date. În prezent, nu există nici un mod de a preveni apariția bolii. LAL nu este o boală contagioasă.

Un factor de risc pentru copii

Un presupus factor de risc pentru leucemia la copii este un medicament, denumit Phosphocol P32, deoarece unele rapoarte și studii au legat acest medicament de leucemie, atunci când acesta a fost prescris, fără aprobarea FDA, pentru tratarea copiilor care prezintă sângerări cauzate de hemofilie.

Perioada prenatală

Uneori, fetusul dezvoltă limfocite anormale. Leucemia este de obicei diagnosticată în primele luni de viață sau în primii ani după naștere. Însă, există și posibilitatea să treacă mai mulți ani până când boala să apară. Experții sugerează că, în unele cazuri, există mai multe anormalități genetice care apar după naștere și care, combinate, pot duce la apariția LAL.

Cum se dezvoltă LAL?

LAL apare la nivelul celulelor stem din măduva osoasă. Aceasta se poate răspândi în alte zone, precum sistemul nervos central, ganglionii limfatici și, mai rar, la nivelul testiculelor.
Celulele stem formează celulele sângelui (globulele albe, globulele roșii și trombocitele). Celulele stem care devin globule albe (leucocite) se numesc, în stadiul imatur, limfoblaști care ulterior formează limfocite, un tip de leucocite.
Există trei tipuri principale de limfocite:
• Limfocite B, care produc anticorpi pentru a ajuta la combaterea infecțiilor;
• Limfocite T, care au mai multe funcții, printre care ajutarea limfocitelor B să producă anticorpi;
• Celulele NK (natural killer – ucigaș natural) care pot ataca celulele infectate cu viruși sau celulele tumorale;

LAL se dezvoltă din limfocite imature, aflate în diferite stadii de dezvoltare. 85% din toate cazurile de LAL afectează limfocite B și aproximativ 15% afectează limfocite T. LAL afectează foarte rar celulele NK.
LAL apare atunci când limfoblaștii cresc necontrolat, cresc mai mult decât este normal și se acumulează. Aceste celule nu funcționează normal și împiedică producția normală de globule roșii, globule albe și trombocite.

Efectele netratării LAL

Dacă nu este tratată rapid, LAL poate duce la:
• Un număr scăzut de globule roșii care nu mai pot furniza o cantitate optimă de oxigen, ceea ce duce la anemie;
• Incapacitatea sistemului imunitar de a se apăra împotriva infecțiilor, din cauza lipsei de neutrofile (un tip de leucocite), ceea ce de duce la o afecțiune numită neutropenie;
• Un număr scăzut de trombocite, care poate duce la sângerări și la apariția vânătăilor fără o cauză aparentă. Această afecțiune se numește trombocitopenie.